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Opinión 16 06 2020

¿Por qué una pequeña ciudad en Washington está imprimiendo su propia moneda durante la pandemia?


Autor: Redacción The Hustle









En un intento por reducir el golpe del COVID-19, la ciudad de Tenino ha comenzado a emitir una cuasimoneda que solo pueden gastarse en negocios locales. ¿Funcionará?

(Traducción Alejandro Garvie)


Wayne Fournier estaba sentado en una reunión de la ciudad cuando tuvo su gran idea.

Como alcalde de Tenino, Washington (población: 1.884), había visto cómo la pandemia arrasaba con los negocios locales. Los residentes no podían pagar los comestibles. Largas filas serpenteaban fuera del banco local de alimentos. Durante más de un mes, el centro de la ciudad parecía casi abandonado.

Para recuperar la economía, Fournier necesitaba actuar. "Estábamos hablando de subvenciones para negocios, micropréstamos, tratando de asociarnos con un grupo de bancos diferentes", le dice a The Hustle. “La gran preocupación era: '¿Cómo ayudamos directamente a familias e individuos?'”

Y luego pensó: "¿Por qué no tener nuestra propia moneda?"

El plan se desarrolló rápido. Fournier decidió que Tenino reservaría 10.000 dólares para repartir entre los residentes de bajos ingresos afectados por la pandemia. Pero en lugar de usar dólares federales, imprimiría el dinero en finas láminas de madera diseñadas exclusivamente para su uso en Tenino. Su medio: Una impresora de periódicos de 130 años de antigüedad, que está en un museo local.

La idea central de Fournier proviene directamente de la propia historia de Tenino. Durante la Gran Depresión, la ciudad imprimió juegos de dólares de madera usando exactamente la misma impresora de periódico de 1890. En un año, la moneda de madera había ayudado a que la economía volviera de la muerte.

Al restablecer la antigua moneda ahora, Fournier se ha convertido accidentalmente en parte de un movimiento mucho más grande. Con las empresas preocupadas por mantener las luces encendidas y a las personas ávidas por encontrar dinero para gastar, las comunidades luchan por mantener a flote sus economías locales.

Así que revivieron una vieja estrategia: en caso de duda, imprima su propio dinero.

Hoy, estas llamadas "monedas locales" podrían ayudar a las pequeñas comunidades a recuperarse de las consecuencias económicas de COVID-19.

La gran apuesta de Tenino

Fournier no es un político convencional. Bombero desde los 18 años, ganó notoriedad local por primera vez por una serie de proyectos de arte guerrillero al estilo Banksy que descolocaron a los líderes locales.


Poco después de revelarse, ganó un lugar en el ayuntamiento; cuatro años después, en 2016, se convirtió en alcalde de Tenino.

En palabras de Fournier, hasta la pandemia del COVID-19, la comunidad había estado en alza.

Fournier estaba trabajando en planes para crear más de 150 nuevos empleos agrícolas. Pero los negocios de Tenino, que son de propiedad local y se ejecutan en pequeños márgenes, no fueron construidos para resistir un bloqueo. “Hay muchos de ellos que ya han dicho que no van a reabrir”, dice Fournier, “[y] los que han estado esperando van a necesitar un impulso.”

La ciudad también es más pobre que el resto del estado de Washington. "Tenemos una tasa más alta de niños en nuestro distrito escolar que reciben almuerzo gratis o a precio reducido", dice Fournier. "Hay una tasa más alta de personas que están en la pobreza".

El programa de moneda local de Fournier funciona así: los residentes por debajo del umbral de pobreza pueden solicitar recibir dinero del fondo que Tenino ha reservado. Fournier dice que también tienen que demostrar que la pandemia los ha afectado, pero "estamos bastante abiertos a lo que eso significa".

Una vez aprobados, pueden recoger sus estipendios, impresos en billetes por un valor de 25 dólares cada uno. La ciudad está limitando la cantidad que cada residente puede acumular en 12 billetes. Según Fournier, cada billete presenta una inscripción en latín que significa, básicamente, 'Tenemos esto manejado'.

El gasto viene con algunas restricciones: los residentes no pueden usar el dinero para comprar cigarrillos, boletos de lotería o alcohol. La moneda está diseñada para lo esencial, incluidos alimentos, gas y guarderías. Casi todos los negocios en la ciudad aceptan la cuasimoneda, y dos veces al mes, pueden enviar solicitudes de canje a la ciudad para convertir los billetes en efectivo.

Pero, ¿por qué imprimir cuasimonedas? ¿Por qué no darles a los residentes 300 dólares federales?

La respuesta es simple: al crear su propia moneda local, Tenino mantiene el dinero en la comunidad. Como dice Fournier, "Amazon no aceptará cuasimonedas".

“El dinero se queda en la ciudad. No va a Walmart ni a Costco ni a todos esos lugares”, dice Joyce Worrell, quien ha dirigido la tienda de antigüedades Iron Works Boutiques durante la última década. Worrell vende ropa, joyas y, en un jardín al aire libre que linda con su tienda, una variedad de muebles. En estos días, ha agregado máscaras y desinfectantes.

Worrell dice que cerrar el negocio en los últimos meses fue "una catástrofe para muchos de nosotros". Pero se ha unido a la cuasimoneda como una forma de revitalizar la economía local; después de todo, funcionó para la ciudad una vez antes. La moneda aún no ha entrado en su tienda, pero lo espera pronto.

“Muchas personas en nuestra ciudad trabajan para lugares que contratan ayuda de bajos salarios, ayuda a tiempo parcial, por lo que han estado sin trabajo todo este tiempo”, dice Worrell. “Esto muestra que estamos haciendo algo como comunidad para realmente intervenir y ayudar.”


Los orígenes del 'estándar de madera' 

En Tenino, la “moneda de madera” se remonta en el tiempo.

Originalmente fue el hogar de la tribu Nisqually. Los colonos llegaron por primera vez a Tenino en 1851, cuando un buscador de oro de Maine estableció una granja junto al cercano Scatter Creek. En 1872, el Northern Pacific Railroad agregó una nueva estación en Tenino, y durante un tiempo, la ciudad fue la parada más al norte de la costa oeste.

La leyenda de la moneda de madera comenzó en diciembre de 1931, cuando el único banco de Tenino cerró sus puertas. La Gran Depresión estaba arrasando el país e innumerables ciudadanos perdieron sus ahorros. La mayoría tuvo que gastar el poco dinero que tenían que pagar alimentos, alquiler y otros artículos esenciales.

Un editor de un periódico local llamado Don Major presentó una solución: sin el banco, Tenino podría inventar su propia moneda. Los funcionarios estuvieron de acuerdo, y Major imprimió una serie de billetes - 25 centavos, 1, 5 y 10 - en abeto de Sitka enrollado. Él y dos médicos locales acordaron respaldar toda la moneda ellos mismos. Para enero de 1933, la ciudad había impreso 6500 en dinero de madera.

Tenino no estaba solo en este experimento. Durante la Gran Depresión, las monedas locales vieron una edad de oro. Cientos de municipios, asociaciones empresariales y cooperativas de trabajadores comenzaron a emitirlas. Una estimación sugiere que hasta circularon hasta 1 billón de unidades, en los Estados Unidos, en la década de 1930.

Las empresas con problemas de liquidez pronto confiaron en las monedas locales para pagar los salarios de sus empleados. Una historia ejemplar vino del editor de Springfield Union en Massachusetts, quien comenzó a pagar a los empleados en su propia moneda en la década de 1930.

La idea: los empleados podrían gastar ese dinero en las empresas que anunciaran en el periódico y lo enviaran de regreso al Sindicato a cambio de espacio publicitario, cerrando el ciclo económico.

La moneda de Tenino, en particular, capturó al zeitgeist. Las noticias sobre la moneda de madera se extendieron primero por todo el país, luego por el mundo.

Los bancos en Chicago comenzaron a aceptar el dinero de madera de Tenino. El senador de Washington CC Dill se jactó de ello ante el Congreso. En el Los Angeles Times declaró : "El dinero ahora crece en los árboles". Turistas de lugares tan lejanos como India vinieron a Tenino para tomar un pedazo de su propia moneda de madera. La demanda creció tanto que los coleccionistas comenzaron a pagar 2,50 dólares por un solo cuarto de madera, un aumento de diez veces su valor nominal.

Como dice Fournier, "se volvió viral en los años treinta".

El 1 de enero de 1933, cuando las empresas en Tenino dejaron de aceptar la moneda de madera, los periódicos estadounidenses proclamaron que la ciudad había "salido del bosque y vuelto al patrón oro".

¿Pueden las monedas locales realmente salvar la economía? 

Eche un vistazo alrededor del mundo y encontrará monedas locales en todas partes. En medio de las consecuencias económicas de COVID-19, los líderes de los pueblos pequeños han tenido la misma idea que Fournier:

La ciudad de Castellino del Biferno, Italia, con una población de 550 habitantes, comenzó a imprimir un papel moneda local apodado "Ducati" a fines de abril para estimular el comercio.

Santa María Jajalpa de México envió alrededor de 2000 unidades en una moneda local, llamada jajalpesos, para ayudar a los residentes pobres a comprar verduras, pollo y tortillas a nivel local.

La ciudad brasileña de Maricá está produciendo dinero con una moneda local digital conocida como el Mumbuca. Los mumbucas son tan omnipresentes, incluso los funcionarios de la ciudad reciben sus salarios en mumbucas, que las empresas pagan al gobierno local una tarifa del 2 por ciento para aceptarlos. Ese dinero se canaliza a préstamos sin intereses que se ofrecen a los miembros de la comunidad.

En los Estados Unidos, el movimiento de la moneda local está más fracturado. Muchas monedas, como Ithaca HOURS (Ithaca, Nueva York) o Bay Bucks (Traverse City, Michigan), causaron sensación durante una década más o menos antes de agotarse.

Uno de los experimentos en curso más exitosos se llama BerkShares, un papel moneda fundado en 2006 a través del Centro sin fines de lucro Schumacher for New Economics. Más de 400 empresas en Great Barrington, Massachusetts aceptan BerkShares, y el dinero está respaldado a través de una red de bancos comunitarios.

Susan Witt, quien dirige el Centro Schumacher, dice que este colapso económico actual solo ha resaltado el valor de una moneda como BerkShares.

Su organización ha recibido varias solicitudes de municipios de todo el país con la esperanza de establecer sus propios sistemas de divisas en el modelo BerkShares; dos de ellos están considerando posibles próximos pasos.

“Es un momento muy sombrío para las pequeñas empresas. Muchas no sobrevivirán ", dice Witt. "Una moneda, administrada localmente, es una herramienta elegante para abordar las necesidades locales".

Pero, ¿pueden las monedas locales realmente impulsar una economía local? El pasado tiene algunas pistas.

Tome la ciudad austriaca de Wörgl, que lanzó su propio chelín en 1932. Para mantener el gasto de los residentes, Wörgl aplicó una multa mensual del 1 por ciento cuando los residentes retuvieron los billetes. En 1933, cada chelín de Wörgl había circulado 463 veces, más del doble de la tasa de circulación de la moneda nacional de Austria. El desempleo de Wörgl se redujo en un 25 por ciento, incluso mientras el desempleo continuó aumentando en todo el resto del país.

Anécdotas como esta señalan el potencial de las monedas comunitarias, pero descubrir una relación definitiva entre las monedas comunitarias y la resiliencia económica es complicado, según Marek Hudon, profesor de economía en la Universidad Libre de Bruselas (Bélgica).

"Hay muchas tiendas que dicen que tienen nuevos clientes gracias a la moneda comunitaria", afirma Hudon, pero "es extremadamente difícil establecer una relación causal con esta moneda local y un verdadero impacto macroeconómico".

Hudon fue coautor de una revisión de 2015 de la investigación sobre monedas comunitarias y descubrió que aproximadamente la mitad de las “monedas comunitarias” (un término general que incluye monedas locales como BerkShares o los dólares de madera de Tenino) no tenían un impacto macroeconómico medible.

Pero el estudio también encontró que en un subconjunto de casos, las monedas locales podrían "actuar como amortiguadores contra los choques económicos externos". Y si bien su impacto puede no sentirse ampliamente, las monedas locales son "significativas para una parte pequeña pero sustancial de la población": los marginados económicamente.

Francis Ayley, el creador de Life Dollars en el estado de Washington, le contó a The Hustle sobre una mujer de Bellingham que conocía y que pidió prestados aproximadamente 9 mil dólares en Life Dollars. Después de 2 años, respaldada por el crédito de la comunidad, la mujer se consolidó y comenzó a pagar su compromiso.

"Si ella hubiera ido al banco y dijera: '¿Me pueden prestar 10.000 durante los próximos 2 años?' se habrían reído y dicho: "Por supuesto que no", dice Ayley.

Los dólares de madera de Tenino son diferentes de muchas monedas locales en que son temporales: el dinero perderá su valor poco después de que la ciudad declare el fin de su estado de emergencia COVID-19.

Si bien el proyecto Tenino podría ser menos ambicioso que algunos de sus homólogos, eso no significa que sus beneficios no se sentirán. Fournier dice que ha aprobado al menos media docena de solicitudes para la moneda de madera hasta el momento y tiene otra docena para revisar.

Es demasiado pronto para saber exactamente lo que traerá el proyecto. Pero hace unos días, Fournier parecía optimista. El dinero comenzó a gotear en las tiendas locales, y muchas empresas están publicando fotos de la moneda en Facebook. 

El proyecto ha generado suficiente entusiasmo local que la Cámara de Comercio de Tenino está interesada en hacer de los dólares de madera un elemento permanente de Tenino, incluso después de que pase la pandemia.

"Ejecutaremos este programa", dice Fournier, "y luego buscaremos tener nuestra propia moneda de la ciudad".

Publicado en The Hustle el 12 de junio de 2020.

Link https://thehustle.co/covid19-local-currency-tenino-washington/