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Opinión 16 02 2021

Cómo el aumento de la inflación podría alterar las políticas económicas mundiales


Autor: Redacción The Economist









(Traducción Alejandro Garvie)

El debate sobre el surgimiento de una alta inflación a partir de la pandemia es cada vez más urgente. En enero, los precios subyacentes en la zona euro subieron a su ritmo más rápido en cinco años. En Estados Unidos, algunos economistas temen que el estímulo de 1,9 billones de dólares planeado por el presidente Joe Biden, que incluye cheques de 1.400 para la mayoría de los estadounidenses, pueda sobrecalentar la economía una vez que las vacunas permitan que las industrias de servicios reabran por completo. Los cuellos de botella emergentes amenazan con elevar el precio de los bienes. El espacio en los buques portacontenedores cuesta un 180 por ciento más que hace un año y la escasez de semiconductores causada por el auge de la demanda de equipos tecnológicos de este año está interrumpiendo la producción de automóviles, computadoras y teléfonos inteligentes.

Las estadísticas de titulares sobre subidas de precios contribuirán pronto a dar la sensación de que estamos en presencia de un amanecer inflacionario. Subirán automáticamente a medida que el colapso de los precios de las materias primas al principio de la pandemia se salga de las comparaciones con el año anterior, y el reciente aumento del precio del petróleo comience a afectar: el 8 de febrero, el crudo Brent subió por encima de los 60 dólares el barril, por primera vez en más de un año. En Alemania, la reversión de un recorte temporal del IVA ya ha ayudado a que la inflación interanual aumente del -0,7 al 1,6 por ciento en un mes.

Durante la mayor parte de la última década, el problema de la economía mundial, a juzgar por los objetivos de los bancos centrales, ha sido muy poca inflación, no demasiada. Como resultado, es fácil ver como bienvenida la próxima aceleración de los precios. De hecho, vale la pena preocuparse por varias razones.

Una es que debilita la mano de quienes abogan por un mayor estímulo fiscal en los lugares que lo necesitan. Hay pocas perspectivas de que la zona euro mantenga una inflación más alta, por ejemplo. Su principal tasa de interés no se ha reducido durante la pandemia y su gasto deficitario sigue siendo inadecuado dadas sus perspectivas económicas y la falta de poder de fuego monetario. Por mucho que el Banco Central Europeo elevó las tasas por error en respuesta a un estallido temporal de la inflación en 2011, el peligro esta vez es que una aceleración temporal de los precios envalentona a los halcones fiscales que son complacientes con los peligros de una economía deprimida. El mismo peligro acecha en Japón, la economía arquetípica de baja inflación. Sus precios empezaron a caer durante la pandemia. Japón probablemente escapará de la deflación este año, pero más allá de eso, parece destinado a permanecer en una trampa de baja inflación, habiendo aparentemente renunciado a su breve intento de salir de ella a mediados de la década de 2010.

Una mayor inflación también podría causar giros en la política monetaria en Estados Unidos, donde el aumento de las expectativas de inflación y un repunte más rápido significan que es más probable que los aumentos de precios sean persistentes. Los precios de los mercados financieros tienen una probabilidad de una en cinco de que los precios al consumidor crezcan al menos un 3 por ciento anual, en promedio, durante los próximos cinco años. La Reserva Federal ha prometido mantener bajas las tasas de interés y seguir comprando bonos porque quiere que la inflación supere su objetivo del 2 por ciento para compensar los déficits de hoy. Pero su nuevo régimen de “metas de inflación promedio” no permite un sobrepaso prolongado o grande. Eventualmente, el banco central querrá subir las tasas de interés para reducir la inflación.

Cuanto más rápido suban los precios este año, antes podría llegar el ajuste. Richard Clarida, vicepresidente de la Fed, ha dicho que el banco central compensará solo los déficits de inflación que se han producido durante el año anterior, lo que significa que el punto en el que se complete la recuperación podría llegar sorprendentemente rápido. El 7 de febrero, Janet Yellen, la secretaria del Tesoro, trató de tranquilizar a los críticos del estímulo de Biden diciendo que Estados Unidos tiene las herramientas para lidiar con la inflación. Pero las tasas más altas no dejan de tener consecuencias, y si la Fed se encuentra vertiendo agua fría sobre una economía sobrecalentada, los riesgos de otra recesión aumentarán.

Las tasas más altas también tienen profundas implicaciones para los mercados. Casi todo el panorama financiero actual se basa en que las tasas se mantengan bajas durante mucho tiempo. El dinero barato está detrás de la idea de que el gobierno puede gastar todo lo que quiera —incluyendo, por ejemplo, el proyecto de ley de infraestructura planificado por Biden— y sustenta los altísimos valores bursátiles y el crédito abundante de hoy. Un cambio abrupto en la perspectiva de las tasas de interés sería doloroso, como lo fue en 2013 cuando los comentarios agresivos de la Fed llevaron a lo que se conoció como la “rabieta del taper”.

En Wall Street, las tasas más altas serían un shock. En los mercados emergentes serían dolorosos. Muchos han estado experimentando con una política monetaria no convencional y mayores déficits presupuestarios, siguiendo al mundo rico. Pero sus esfuerzos asumen que las condiciones financieras globales seguirán flojas. Las tasas de interés más altas en Estados Unidos para reducir la inflación significarían un dólar más fuerte, y salidas de capital de las economías emergentes, como en 2013. Esto pondría en peligro sus finanzas y les haría más difícil luchar contra los efectos de la pandemia. Hay mucho que agradar en la idea de escapar del paradigma de baja inflación y baja tasa de la última década. Pero una mayor inflación expondrá a la economía mundial y los mercados financieros a un viaje lleno de baches.

Publicado en The Economist el 10 de febrero de 2021.

https://www.economist.com/leaders/2021/02/10/how-rising-inflation-could-disrupt-the-worlds-economic-policies?